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AUSTRALIA - SITUACIÓN Y GEOGRAFÍA
 

LOCALIZACIÓN GEOGRÁFICA

Australia, el continente más "pequeño", está compuesto por la isla del mismo nombre, la isla de Tasmania y otras islas de menor tamaño. En su conjunto, el territorio es más bien llano con un promedio de altitud de 210 metros teniendo su cima más alta en el Monte Kosciusko con 2.228 m. Australia tiene una superficie total de 7.682.300 kilómetros cuadrados (15 veces más grande que España y cerca del 5 % de la superficie total del mundo) y está completamente rodeada por agua. Limita al norte y al este con el Océano Pacífico (Mar de Arafura, Mar del Coral y Mar de Tasmania) y al sur y al oeste, con el Océano Indico.

Australia puede dividirse en tres grandes zonas: la Gran Cordillera que se extiende desde la península del Cabo York hasta el Estrecho de Bass, prolongándose hasta la isla de Tasmania. Esta zona está formada por mesetas cortadas por profundos y hermosos valles, siendo la parte meridional la más elevada; la Zona Central de Australia se caracteriza por sus vastas tierras bajas, que constituyen gran parte de la cuenca del río Murray y del Lago Eyre. Aquí se encuentran el Gran Desierto de Gibson, el Gran Desierto de Arena y el Gran Desierto Victoria. Finalmente, en la Región del Oeste se extienden una serie de altiplanos con una altitud media de 400 ó 500 m. con amplias zonas desérticas.

El río más importante es el Murray con numerosos afluentes como el Darling o el Murrumbidgee. Australia cuenta, además, con cerca de 700 lagos entre los que destacan el Torrens, Gairdner y el Lago Eyre, situado a 11 metros por debajo del nivel del mar. Son numerosas las islas y arrecifes que cubren casi toda la costa oriental, especialmente en la Gran Barrera de Coral, la mayor del mundo.

 

FLORA Y FAUNA

Fauna

El aislamiento de Australia ha propiciado la evolución de una fauna que no se parece a ninguna otra del planeta. Esta se caracteriza, sobre todo, por la presencia de marsupiales (animales que poseen una bolsa para las crías) entre los que destacan los canguros, wallabíes o koalas (que se alimentan exclusivamente de hojas de eucaliptos), uombates o topos marsupiales. Los mamíferos marsupiales desaparecieron en el resto de los continentes al sucumbir a la supremacía de los mamíferos placentarios (los marsupiales finalizan el embarazo en el exterior, en una bolsa donde la madre tiene un pezón interno para alimentar a la cría). Destacan además especies como el ornitorrinco, propia y exclusiva del país, el equidna y el oso hormiguero espinoso. En cuanto a la fauna marítima sobresalen las ballenas, delfines, pingüinos, lobos marinos, focas de diversas especies y topos acuáticos. En lo que a carnívoros se refiere el país sólo cuenta con una especie, el dingo o perro selvático. No son raras las serpientes y los cocodrilos en las zonas tropicales. El "diablo espinoso" ofrece un aspecto fiero, pero en realidad se trata de un lagarto de menos de 20 centímetros de envergadura y es totalmente inofensivo. En el sur de Tasmania se puede admirar un extraño animal llamado "Diablo de Tasmania", un carnívoro marsupial parecido al zorro. En cuanto a la ornitofauna, rica y variada con más de 650 especies, destacan los pájaros lira o pájaros del paraíso, papagayos, avestruces, casoars, cisnes negros, loros y emús.

Pero no todos los animales son autóctonos. Los camellos fueron traídos de Afganistán para trabajar en el desierto, cerdos, caballos y conejos fueron enviados también al continente, y así un gran número de otros animales iban llegando. Esto supuso una problemática alteración del entorno, que acabó perjudicando al hombre y a los animales naturales que ya estaban allí; muchas especies desaparecieron aunque ahora se están realizando labores de protección de para mitigar los destrozos.

Flora

La flora de Australia se caracteriza por su reducido número de formas y por el alto porcentaje de especies endémicas y especies típicas exclusivas de cada área. En la zona de la Cordillera Australiana se encuentran bosques de eucaliptos, acacias, cedros o pinos, mientras que en las tierras bajas predomina la sabana de prados y la vegetación propia de la estepa. En las regiones más áridas y en los desiertos prevalece una flora espinosa conocida como "scrub". Sin embargo, en la región del oeste existen más de 6.000 variedades de flores que brotan entre los meses de septiembre y noviembre.

Asimismo, no hay que olvidar que en Australia los corales y las madreperlas alcanzan su mayor desarrollo.

Por otro lado hay que decir que Australia fue el primer país en declarar una determinada zona como Parque Nacional en el año de 1879. El país cuenta con zonas declaradas Patrimonio Universal como la Gran Barrera de Coral, Uluru (Ayers Rock), los Bosques Pluviales de Quensland, la Isla de Fraiser o los valles del sudeste de Tasmania, entre otras muchas zonas. Australia cuenta con 2.000 Parques Nacionales y Reservas.

 


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